La concurrence entre les herbivores dans la nature

Il est facile pour nous d’imaginer deux lions se battant pour le statut au sein d’une tribu, ou une hyène et un vautour se battant pour un morceau de viande. Mais que savez-vous de la concurrence entre les herbivores à l’état sauvage ?

La compétition entre herbivores

Le concept de “concurrence” est largement utilisé par les biologistes pour désigner la nature naturellement compétitive des animaux sauvages. Elle peut se produire entre différentes espèces, ainsi qu’entre les membres d’une même espèce.

Au Colorado, par exemple, il existe trois espèces distinctes de spermophiles – Geomys, Cratogeomys et Thomomys spp. qui sont toutes en compétition pour le même territoire.

Un bon indicateur de la concurrence entre deux espèces est la capacité d’une espèce à occuper le territoire de son rival lorsque cette espèce est absente. C’est le cas de deux espèces de tamia : Eutamias dorsalis et Eutamias umbrinus. Bien que l’Eutamias dorsalis soit l’espèce dominante, l’Eutamias umbinus peut entrer en compétition si les arbres de la zone se rapprochent.

Au Kenya, deux espèces de lièvres – Lepus capensis et Lepus crawshayi – vivent côte à côte près de la grande vallée du Rift. Dans cette région, il y a souvent des incendies qui modifient l’habitat des deux espèces. Cela donne à L. capensis une dominance sur L crawshayi, car il se déplace mieux en terrain dégagé. Cependant, lorsque le fourré repousse, L. crawshayi retrouve sa dominance.

Compétition entre herbivores : lapins contre lièvres

Avant l’intervention de l’homme, le lièvre européen (Lepus europaeus) n’avait jamais traversé les Pyrénées. Le lapin européen (Oryctolagus cuniculus) vivait dans la péninsule ibérique, en même temps que le lièvre ibérique (Lepus granatensis). Mais au fil des ans, le lapin européen et le lièvre ont commencé à se chevaucher, les deux espèces se répandant dans la majeure partie de l’Europe, de l’Amérique du Sud et de l’Océanie. À l’exception de l’Australie, les lièvres occupent un territoire beaucoup plus étendu que les lapins.

D’une certaine manière, il existe une forme de spéciation allopatrique entre ces deux espèces. Cela signifie que chacune d’entre elles préfère un certain type d’habitat. D’une part, les lapins préfèrent les sols sablonneux et argileux, les forêts de conifères et les prairies. Le lièvre, d’autre part, préfère les terres cultivées, les champs de culture, les dunes et les clairières forestières.

Dans les zones rurales, on a toujours pensé que les lièvres et les lapins s’évitaient mutuellement. Cela peut s’expliquer par le fait que, lorsqu’ils sont plus nombreux, les lapins poursuivent et harcèlent les lièvres jusqu’à ce qu’ils deviennent trop fatigués. Les experts pensent que c’est l’une des raisons pour lesquelles les lapins surpassent les lièvres en Australie. Cependant, malgré les rumeurs, on peut voir des lapins et des lièvres paître côte à côte sur tous les autres continents.